Escándalos Olímpicos: el ascenso, la caída y la vida posterior de Ben Johnson

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Por: Arun Srinivasan

Por un breve momento, Ben Johnson surgió de los Juegos Olímpicos de 1988 como el héroe nacional de Canadá. Ningún atleta en la historia canadiense cayó en desgracia de forma más precipitada luego de que él dio positivo por usar esteroides, descalificando su carrera ganadora de una medalla de oro. 9.79 segundos en los 100 metros planos, el evento estelar de las Olimpiadas de Verano.

Abajo, explicamos el ascenso y la caída de Ben Johnson desde su carrera mancillada por los esteroides en Seúl, Corea del Sur.

¿Qué ocurrió?

Por un momento, Ben Johnson fue el héroe nacional de Canadá antes de que los resultados positivos de una prueba de esteroides arruinasen su imagen, y él nunca se recuperó. (ROMEO GACAD / AFP)
Por un momento, Ben Johnson fue el héroe nacional de Canadá antes de que los resultados positivos de una prueba de esteroides arruinasen su imagen, y él nunca se recuperó. (ROMEO GACAD / AFP)

Johnson ingresó a los Juegos Olímpicos de 1988 como el atleta principal de Canadá luego de una emblemática temporada en 1987 en la que derrotó a Carl Lewis en el Campeonato Mundial de la Asociación Internacional de Federaciones de Atletismo (IAAF) en Roma, donde estableció lo que entonces fue un récord mundial en una carrera de 9,83 segundos. Johnson, quien había sido previamente nominado a la Orden de Canadá en Abril de 1987 — el honor civil más prestigioso de la nación — ganó el Trofeo Lou Marsh (Lou Marsh Trophy) como el mejor atleta de Canadá, así como el Atleta del Año de la Prensa Asociada (Associated Press). Johnson estaba ascendiendo a la fama como una estrella internacional y la más grande amenaza a Lewis, quien se había convertido en una estrella trascendental por derecho propio luego de una participación magistral en los Juegos Olímpicos de 1984, donde ganó oro en los 100 metros planos. Después de Roma, Lewis juró que nunca volvería a perder ante Johnson e insinuó que éste estaba usando esteroides, sin nombrarlo directamente.

«Hay muchas personas que salen de la nada. No creo que lo estén haciendo sin drogas,» dijo Lewis amargamente luego de la victoria de Johnson en 1987.

Los contemporáneos de Johnson en Canadá expresaron su preocupación por el dopaje desenfrenado, particularmente de parte de los atletas con sede en Toronto, pero estas quejas fueron en gran medida descartadas antes de los Juegos Olímpicos de Verano de 1988. Solo en retrospectiva resulta evidente cuán generalizado era el dopaje en la comunidad de los velocistas de la época, aunque toda la evidencia necesaria estaba registrada.

Con la historia de Lewis versus Johnson alcanzando niveles febriles de exageración, la carrera, en sí, cumplió. Johnson corrió y obtuvo un récord mundial de 9.79 s., Lewis terminó con 9.92 s., mientras que Linford Christie, la tercera potencia distante en carreras de velocidad durante finales de los 80 y principios de los 90, terminó tercero con 9.97 s. Calvin Smith, un especialista en relevos, terminó cuarto con 9.97 s., marcando la primera vez que alguien corrió 100 metros planos en menos de 10 segundos y terminó tercero (originalmente fue el cuarto, pero esto fue corregido después de la descalificación de Johnson).

Johnson se convirtió en un héroe nacional en Canadá, derrotando al nombre más grande del atletismo en el escenario mundial. Dos días después, la muestra de orina de Johnson dio positivo por estanozolol, un esteroide anabólico, y cayó instantáneamente en desgracia, un ascenso y una caída que quizás no tenga precedentes en la historia de los Juegos Olímpicos.

A Lewis se le otorgó posteriormente el oro, Christie ganó la plata, mientras que Smith se llevó el bronce.

¿Cuál fue la reacción al evento en ese momento?

Multitudes de periodistas de todo el mundo rodean a Ben Johnson mientras abandona la Investigación de Dubin (The Dubin Inquiry) tras su testimonio. (Toronto Star a través de Getty Images)
Multitudes de periodistas de todo el mundo rodean a Ben Johnson mientras abandona la Investigación de Dubin (The Dubin Inquiry) tras su testimonio. (Toronto Star a través de Getty Images)

Johnson fue elogiado inicialmente en todo Canadá por derrotar a Lewis y poner al país en el mapa.

«Es una noche maravillosa para Canadá», dijo el primer ministro canadiense Brian Mulroney a Johnson poco después de que concluyera la carrera.

En su conferencia de prensa posterior a la carrera, Johnson no pudo evitar jactarse de su logro.

«Me gustaría decir que mi nombre es Benjamin Sinclair Johnson Jr., y este récord mundial durará 50 años, tal vez 100», exclamó.

«Una medalla de oro, eso es algo que nadie te puede quitar».

Sin embargo, definitivamente algo andaba mal, ya que Johnson tardó casi una hora en entregar una muestra de orina mientras, según los informes, engullía de 8 a 10 cervezas ligeras en el ínterin.

El jefe de pruebas de drogas del COI, el príncipe Alexander de Mérode, entregó personalmente una nota a la jefa de misión de Canadá, Carol Anne Letheren, informándole de las muestras positivas de Johnson. Dick Pound, el futuro jefe del COI, se presentó como la representación legal de facto de Johnson, pero no pudo anular el resultado, lo que obligó a Johnson a entregar su medalla de oro en desgracia a Letheren. Más tarde, también fue despojado de su medalla de oro del mundial de 1987.

Johnson fue abucheado sin piedad en el aeropuerto al llegar a Toronto desde Seúl y en gran medida se mantuvo alejado de la atención pública. En respuesta a la prueba positiva de Johnson, el gobierno canadiense presentó una investigación, conocida como The Dubin Inquiry, donde Johnson admitió que había mentido y había estado usando esteroides desde 1981. Durante la investigación de 89 días 122 testigos fueron convocados.

¿Qué cambió para los futuros Juegos Olímpicos?

La prueba positiva de Johnson marcó el final de la edad de oro de la pista y el campo, que solo se revitalizó ocho años después cuando el canadiense Donovan Bailey logró un récord mundial limpio de 9.84 en los Juegos Olímpicos de Verano de Atlanta de 1996, lo que provocó una rivalidad con el estadounidense especialista en 200 metros planos Michael Johnson.

También marcó el final de la inocencia cuando se trataba de atletismo, ya que una nube de sospecha se cernía sobre cada carrera. Fue solo después de que Usain Bolt emergió como el mejor atleta de pista y campo que las sospechas generalizadas comenzaron a cesar.

Wade Exum director de administración de control de drogas del Comité Olímpico de EE. UU.(USOC, por sus siglas en inglés) de 1991 a 2000, reveló que Lewis había dado positivo por cantidades mínimas de tres estimulantes en las pruebas olímpicas de 1988, argumentando que debería haber sido descalificado antes de Seúl. Una revisión de la IAAF demostró que el USOC pasó por el procedimiento adecuado con respecto a las muestras de Lewis, lo que le permitió conservar sus medallas, aunque a través de una nube de escepticismo continuo.

ESPN publicó un documental completo titulado «9.79 *» en 2012 como parte de su serie 30 por 30, documentando toda la carrera en detalle. Ciertamente vale la pena verlo. Solo dos de los ocho competidores no dieron positivo por sustancias prohibidas durante toda su carrera, y la carrera es ampliamente conocida como «La carrera más sucia de la historia», un título apropiado para un evento tan espantoso pero fundamental en la historia del deporte.

¿Donde están ahora?

Johnson ingresó al teatro de lo extraño luego de su intento de regreso a principios de la década de 1990. Entrenó brevemente al fallecido Diego Maradona y admitió en 1999 que había sido contratado por el ex primer ministro libio Muammar Gaddafi para entrenar al equipo de fútbol de su hijo.

En 2005, lanzó Ben Johnson Collection, una fracasada línea de ropa y suplementos.

En marzo de 2006, Johnson se burló abiertamente de su participación en el escándalo, respaldando una bebida energética llamada «Cheetah Power Surge», una jugada obvia con la etiqueta de «tramposo» que le fue colocada. Fue ampliamente criticado por los espectadores, aunque Johnson fue una parte importante de una campaña publicitaria nacional, y eso solo lo proyectó en una luz más atroz, al tiempo que les recordaba su carrera en desgracia a los fanáticos deportivos más jóvenes.

Una vez más se apoyó en su legado en 2017 en un anuncio de la aplicación para Android de la casa de apuestas australiana Sportsbet, cuyo lema de campaña era «poner 'roid en Android», diciendo que «dio positivo en velocidad y potencia, una y otra vez».

Después de que Johnson presentó una demanda de 37 millones de dólares contra su ex abogado Ed Futerman, que fue desestimada por la Corte Superior de Ontario en 2012, se ha alejado en gran medida de la vida pública y ha pasado tiempo con sus nietos en Toronto.

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