Cultivan mini hígados humanos completamente funcionales en laboratorio

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Mini hígado derivado de células cutáneas humanas cultivado en un bioreactor. (Crédito imagen Universidad de Pittsburgh).
Mini hígado derivado de células cutáneas humanas cultivado en un bioreactor. (Crédito imagen Universidad de Pittsburgh).

Podemos imaginar la angustia de los pacientes en lista de espera de un órgano vital. Pensemos en un enfermo aquejado de un mal hepático grave, para quien el trasplante de un hígado sería lo único que podría garantizar que su vida continuará de forma segura y apacible unos cuantos años más. Y pese a que España es una potencia mundial en número de trasplantes, en ocasiones la falta de órganos disponibles es un problema muy serio.

Para acabar con esto existen diversas iniciativas basadas en medicina regenerativa. Algunas de ellas basan su estrategia en la modificación genética de especies más o menos afines (pensemos en los cerdos, de un tamaño aproximado al de un humano) para que puedan producir órganos compatibles con el receptor, y evitar así el problema del rechazo.  

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Otros enfoques se basan en una estrategia diferente: crear órganos humanos directamente en el laboratorio, lo cual se intenta a través de las famosas células madre. Estas células pluripotenciales, tienen la capacidad de transformarse en casi cualquier tipo de tejido humano.

Bien, pues hoy voy a hablaros de un gran avance en esta segunda estrategia, que implica la creación de “mini hígados”, cultivados en los bioreactores de un laboratorio. Estos pequeños órganos se fabricaron con células madre obtenidas a partir de células cutáneas humanas. Luego, para probar que eran funcionales, fueron trasplantados a varias ratas.

Cuatro días después de los trasplantes, los investigadores diseccionaron a las ratas para medir el grado de operatividad alcanzado por cada mini hígado. Pese a que en todos los casos se observaron problemas circulatorios dentro y alrededor del injerto, aún así los mini órganos trasplantados funcionaron, lo cual quedó probado por el hecho de que las ratas poseían proteínas hepáticas humanas en su suero sanguíneo.

Al igual que un hígado normal, los mini órganos cultivados en laboratorio secretaron ácidos biliares y urea. ¡Todo un éxito!

La rata de la imagen recibió el trasplante de un mini hígado cultivado en laboratorio. (Crédito imagen Alejandro Soto Gutierrez).
La rata de la imagen recibió el trasplante de un mini hígado cultivado en laboratorio. (Crédito imagen Alejandro Soto Gutierrez).

No es de extrañar que el investigador principal del equipo de la Universidad de Pittsburgh responsable del hallazgo (el investigador mexicano Alejandro Soto Gutiérrez) se asombrara al observar un pequeño órgano humano dentro de un animal. No es para menos, ya que citándole: “esa cosa que se parece a un hígado y funciona como un hígado, surgió a partir de células tomadas de la piel de alguien”.

¿Implicaciones de este trabajo? Basta con leer lo que aparece escrito en la introducción al abstract, que dice algo así: “si se dispusiera de hígados auxiliares trasplantables autólogos (es decir que se obtuviesen del mismo individuo que los va a recibir) los tratamientos de las enfermedades hepáticas cambiarían drásticamente.   

Obviamente, hay un largo camino por recorrer antes de hacer pruebas con humanos, y los siguientes pasos deberían ir dirigidos a experimentar con animales con una esperanza de vida mayor que la de las ratas. Pero sí, la idea final sería la de poder prescindir de las donaciones en un futuro, y sustituirlas por hígados creados en laboratorio.

Suelo ser muy prudente con estas noticias, pero en esta ocasión me quedo con el optimismo del doctor Soto Gutiérrez, quien cree que si las cosas no se tuercen, y el resto de tecnologías implicadas se ponen al día y continúan avanzando, es probable que en una década podamos contar con un injerto de hígado universal.

Los resultados del trabajo acaban de publicarse en la revista Cell Reports.

Me enteré leyendo inverse.com

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